El espía en el cielo que ve hacia atrás en el tiempo

TLA GUERRA en Ucrania ha atraído la atención general sobre el tema de los ojos en el cielo, ya que el ejército ucraniano en particular ha puesto en práctica la vigilancia con drones para identificar y destruir objetivos aquí y ahora. Pero la vigilancia aérea también puede retroceder en el tiempo, por el recurso de registrar indiscriminadamente todo lo que sucede en un vecindario en particular y luego buscar patrones útiles en las imágenes resultantes. Esta técnica, llamada imágenes de movimiento de área amplia (WAMI), existe desde 2006. Pero las mejoras tanto en el equipo de grabación utilizado como en los medios por los que se analizan las imágenes lo hacen cada vez más valioso.

WAMI fue empleado por primera vez por las fuerzas estadounidenses en Irak para rastrear a quienes colocaban bombas en las carreteras. Cuando estalló una bomba de este tipo, fue posible reproducir las imágenes relevantes en reversa y rastrear los eventos que llevaron a la explosión. Eso a menudo permitía identificar y tratar a los atacantes. Claramente, sin embargo, la omnisciencia provista por WAMI puede emplearse para muchas otras tareas relacionadas con la inteligencia, por lo que se ha multiplicado el número de puestos de trabajo para los que se utiliza la tecnología.

Pero hay un problema. Las explosiones son fáciles de ver. Sin embargo, para muchas tareas además de la caza de bombarderos, se requiere una gran cantidad de mirar fijamente las pantallas en busca de cosas que están fuera de lo común. La gente es mala en esto y, además, hay una falta de ojos dispuestos. Un estudio publicado el año pasado por investigadores del RAND Corporation, un grupo de expertos, mostró que la fuerza aérea de Estados Unidos ha respondido a la avalancha de datos de WAMI sensores archivando la mayor parte sin inspección. Mejores medios de tamizar WAMI se necesitan metrajes. Y la tecnología está empezando a proporcionarlos.

Los chips llamados unidades de procesamiento gráfico, prestados de la industria de los videojuegos, están ayudando. También lo es el aprendizaje automático, la base de gran parte de la inteligencia artificial moderna. Pero también se están implementando trucos especiales, por ejemplo, una técnica matemática llamada detección de anomalías de momentos de orden superior que puede distinguir de manera confiable los objetos en movimiento del desorden de fondo al observar grupos de píxeles en un video y decidir si sus cambios de un cuadro a otro son los mismos. resultado del movimiento real o simplemente del ruido electrónico.

Mientras tanto, WAMI los propios dispositivos se están volviendo aún más efectivos. La última, anunciada el 25 de abril por Transparent Sky, una firma de Albuquerque, Nuevo México, promete llevar la tecnología a otra dimensión. Literalmente. Las imágenes de vídeo que graba son 3D en lugar de los 2D de un normal WAMI alimentación.

Dispara primero. Haz preguntas después

WAMI comenzó con un sistema a bordo de aviones llamado Constant Hawk, que fue desarrollado por el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, en California. El éxito de Constant Hawk en Irak engendró versiones más poderosas. Gorgon Stare, transportado por drones, fue diseñado por las propias fuerzas armadas. Un arreglo montado en un dirigible llamado Kestrel, destinado a vigilar instalaciones como bases militares, surgió de Logos Technologies, una empresa que tiene a John Marion, uno de los inventores de Constant Hawk, como presidente. Y otros países también se han sumado. Quizás sorprendentemente, China no está (hasta donde se puede decir) entre ellos. Para fines domésticos, al menos, prefiere la televisión de circuito cerrado. Pero Gran Bretaña, Francia, Israel y Turquía son empresas anfitrionas que fabrican WAMI equipo.

Las firmas estadounidenses, sin embargo, todavía gobiernan. L3Harris, una empresa en Florida, vende WAMI sensores para su uso como centinelas automáticos. Su software monitorea la entrada y salida de vehículos y peatones dentro y fuera de las llamadas cajas de vigilancia. Se trata de áreas protegidas rodeadas de cables trampa virtuales, cuya activación hará que se realice el seguimiento de un vehículo o persona de interés. Mientras tanto, el software de análisis de movimiento busca tipos particulares de comportamiento de conducción, como evitar los puntos de control de vehículos o viajar en convoy.

Este enfoque puede detectar amenazas inmediatas. También puede, trabajando durante un período más largo, llevar a cabo un análisis de “patrón de vida” al construir una imagen de cómo se ve el tráfico diario normal en un área. Eso permite la identificación de anomalías que podrían señalar agentes hostiles cuyos movimientos quedarían enmascarados por el alboroto que los rodea.

WAMI doble

Los sensores en sí también están mejorando. Por un lado, son más pequeños. Constant Hawk pesaba 680 kg. El último de Transparent Sky pesa menos de 1 kg.

También son más versátiles. Logos, por ejemplo, ahora tiene pods “multi-sensor”. Combinan varios tipos de instrumentos con WAMI, para aumentar la eficacia. Ahora están siendo probados por la marina estadounidense. La última versión incluye un llamado sensor hiperespectral, que ve simultáneamente en muchas longitudes de onda diferentes, incluidas la infrarroja y la ultravioleta. Por lo tanto, es capaz de distinguir cosas que el ojo humano no puede distinguir, como la diferencia entre camuflaje y vegetación.

Sin embargo, el verdadero poder de este enfoque radica en el software que automáticamente pasa datos entre sensores. Marion cita una demostración reciente en la que el sensor hiperespectral identificó material explosivo casero simulado. Eso dio pie a una cámara de inspección para tomar primeros planos. Luego, el sistema verificó el área circundante en busca de movimientos recientes de vehículos, identificó un automóvil que había estado cerca y lo siguió. Todos estos datos se combinaron en un paquete de inteligencia diseñado para el consumo humano. Solo en ese momento se transmitió a un ser humano.

Las futuras cápsulas multisensor pueden incluir otros instrumentos, como receptores de inteligencia de señales. Estos son equipos que pueden detectar comunicadores de radiofrecuencia como teléfonos móviles y walkie-talkies, lo que permite identificar y ubicar dispositivos particulares. Eso permitiría rastrear y fotografiar a la persona que lleva el teléfono, y también a aquellos con los que entró en contacto. Agregue cámaras infrarrojas especializadas y LIDARun equivalente óptico del radar, y dicho instrumento también podría ver a través del polvo, la neblina y la oscuridad.

Hasta ahora, los costos y la complejidad de WAMI la han mantenido como una tecnología predominantemente militar. Pero eso está empezando a cambiar. Las versiones más pequeñas y asequibles están ahora al alcance de la policía, los servicios de bomberos y otros usuarios no militares.

Algunos de estos usos no son excepcionales. Vidar (Visual Detection and Ranging), por ejemplo, es un sistema desarrollado por Sentient Vision Systems, una empresa australiana, para detectar chalecos salvavidas en misiones de búsqueda y rescate. Tiene una cámara que barre un área amplia y selecciona instantáneamente elementos de interés. Sentient Vision afirma que es 300 veces más rápido que un ser humano y puede detectar un chaleco salvavidas incluso en mares agitados con olas de seis metros. También se puede utilizar para detectar la pesca ilegal.

Tal innovación es buena si se usa para salvar vidas y atrapar a los malos. Pero en la turbia intersección de la lucha contra el crimen común y la sedición, también podría ofrecer a aquellos inclinados a emular al Gran Hermano una nueva y poderosa herramienta para abusar.

Actualmente el empleo de WAMI porque la lucha contra el crimen es (hasta donde se sabe) todavía rara. Un ejemplo temprano fue el uso de Simera, un desarrollo de Kestrel, para vigilar un área de 160 kilómetros cuadrados alrededor de los estadios utilizados para los Juegos Olímpicos de 2016 en Río de Janeiro. Ese fue un recurso temporal, se retiró una vez que terminaron los juegos. Pero algunas fuerzas policiales en Estados Unidos han probado WAMI para la vigilancia del día a día.

Los ejemplos más famosos fueron en Baltimore, donde los policías locales experimentaron con la idea dos veces: primero en 2016 y luego en 2020. La segunda vez cometieron el error de monitorear una protesta política y buscar delitos como el robo de vehículos. Ese es precisamente el tipo de enfoque de pendiente resbaladiza que preocupa a los defensores de las libertades civiles. Por lo tanto, fueron llevados ante los tribunales por la Unión Estadounidense de Libertades Civiles. Sus acciones fueron declaradas inconstitucionales y tanto el departamento de policía como la empresa involucrada tendrán que eliminar todos los registros y datos recopilados.

Esto, y un análisis de los experimentos de Baltimore por RAND, lo que sugiere que solo trajeron un beneficio marginal a la lucha contra el crimen regular, significa que las fuerzas policiales estadounidenses probablemente no insistirán. Tampoco tiene una prueba de WAMI para monitorear los cruces ilegales de la frontera de Estados Unidos con México. Pero los servicios de seguridad en otros lugares, con una agenda tanto política como de lucha contra el crimen, podrían tener un punto de vista diferente. WAMI aún puede demostrar que tiene usos policiales legítimos. Pero si el precio de la libertad es la vigilancia eterna, entonces la vigilancia contra el mal uso de este tipo de vigilancia debe ser eterna.

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