El ‘Revenge Tour’ de Chris Paul no es divertido para Luka Doncic

Chris Paul ya había comenzado el último cuarto anotando un triple largo y pasando a Cameron Johnson, su compañero de equipo en los Phoenix Suns, para otro. Fue una mala señal para los Dallas Mavericks visitantes, porque Paul ni siquiera había pedido el enfrentamiento defensivo que realmente quería.

Su próxima vez en la cancha, Paul estaba driblando contra Reggie Bullock cuando Johnson colocó una pantalla alta sobre Bullock, arrastrando a su defensor con él. Ese defensor fue Luka Doncic, quien se encontró defendiendo a Paul después del cambio, e incluso logró alejar el balón. Pero después de que Paul recuperó la posesión, necesitó alrededor de 3 nanosegundos para superar a Doncic y hacer una bandeja.

Fue el tipo de escena que siguió repitiéndose en las etapas finales de la victoria de los Suns por 129-109 en el Juego 2 de su serie de semifinales de la Conferencia Oeste el miércoles. Los Suns estaban decididos a obligar a Doncic a tomar el balón, y luego estaban ansiosos por sacar provecho. Doncic, quien tiene la complexión carnosa de un ala cerrada de 6 pies 7 pulgadas y 230 libras, es un jugador ofensivo de todo el mundo. Pero su defensa? Durante un juego, al menos, pasó de cazador a cazado contra guardias astutos como Paul y Devin Booker.

“Solo tengo que jugar una mejor defensa”, dijo Doncic, “eso es todo”.

Nadie se ha sorprendido de ver a dos armadores ocupar el centro del escenario en esta serie, que los Suns lideran, 2-0, mientras se dirige a Dallas para el Juego 3 el viernes. Pero en el proceso, Paul y Doncic han ofrecido enfoques contrastantes. Paul ha elegido sus momentos para hacerse cargo, un lujo dado el talento que lo rodea, mientras que Doncic ha tratado de hacerlo todo, en gran parte porque no tiene otra opción.

“Creemos, hombre”, dijo Doncic, y agregó: “Creeremos hasta el final”.

Doncic ha estado poniendo números absurdos, incluso para sus estándares llamativos. En el Juego 1, terminó con 45 puntos, 12 rebotes y 8 asistencias. En el Juego 2, anotó 35 puntos, 5 rebotes y 7 asistencias. El entrenador de los Mavericks, Jason Kidd, presionó al elenco de apoyo de Doncic para afirmarse en el Juego 3.

“Tuvo un gran juego”, dijo Kidd sobre Doncic, “pero nadie más apareció. Así que tenemos que lograr que los otros muchachos lancen mejor la pelota. No podemos ganar solo con él anotando 30 por noche, no en esta época del año”.

Para Paul, los playoffs son otra oportunidad, posiblemente la mejor hasta ahora, de ganar su primer campeonato, una temporada después de que los Suns cayeron ante los Milwaukee Bucks en la final de la NBA. Phoenix, dijo Booker, está en una “gira de venganza”, que Paul parece estar dirigiendo desde su máquina del tiempo personal. Paul terminó con 28 puntos y 8 asistencias el miércoles, un tour de force dos días antes de cumplir 37 años.

“Él puede decírtelo mejor que yo”, dijo Booker, “pero se siente más joven cada día”.

A su manera, dado su tamaño y enfoque, Paul es, sin disculpas, de la vieja escuela. Al crecer en Carolina del Norte, fue el prototipo de base armador: un anotador deslumbrante, sin duda, pero alguien que era responsable, ante todo, de involucrar a sus compañeros de equipo. Ahora, tiene el conocimiento institucional de 17 temporadas de la NBA informando cada una de sus decisiones.

Doncic, por otro lado, es uno de los jugadores de la nueva era de la liga, un prodigio de 23 años con un juego multidimensional que se inspiró en su infancia en Eslovenia, donde los niños, sin importar cuán grandes o pequeños, aprendieron el fundamentos de tiro y pase.

En esta serie de playoffs, el retroceso tiene ventaja. Ayuda, por supuesto, que los Suns sean un equipo más profundo y que Paul juegue junto a Booker, tres veces All-Star y uno de los anotadores más talentosos de la liga.

Durante las tres cuartas partes del partido del miércoles, Paul creó en gran medida para sus compañeros de equipo, intentando solo nueve tiros. Explotó en el último cuarto, anotando 14 puntos mientras disparaba 6 de 7 desde el campo.

“Es increíble”, dijo Jae Crowder de los Suns. “Durante los dos primeros cuartos, está relajado, escalofriante. No es demasiado agresivo, solo lee el juego. Y luego tiene un interruptor donde simplemente lo enciende”.

Booker, de 25 años, recordó su infancia cuando veía los partidos con su padre, Melvin Booker, un ex guardia de la NBA que formó a su hijo a través de los entrenamientos diarios. Frente al televisor, estudiarían a Paul juntos. Devin tenía 5 años, dijo, exagerando modestamente.

“¿Ves cómo se asegura de que todos estén involucrados?” Booker recordó que su padre le preguntó. “¿Y luego elige sus tiempos cuando se va a hacer cargo del juego?”

Booker agregó: “Siempre he admirado la forma en que lo hace. Simplemente tiene el control en todo momento. Está dos, tres pasos por delante de lo que está haciendo el otro equipo”.

Mientras Paul avanzaba en el último cuarto, Doncic, que ya había llevado una carga tan enorme para su equipo, parecía cansado, especialmente en defensa. Kidd dijo que necesitaría idear un plan para asegurarse de que los compañeros de equipo de Doncic “hagan un mejor trabajo para ayudarlo”. Quizás los Mavericks necesiten evitar encender pantallas con tanta frecuencia, o quizás necesiten enviar más equipos dobles a Booker y Paul. Es más fácil decirlo que hacerlo.

Paul se unió a Booker en su conferencia de prensa posterior al juego a tiempo para responder una pregunta sobre la importancia de hacer que Doncic funcione en ambos extremos. Booker miró a Paul y pareció sonreír, como si dijera que habían hecho su trabajo al desarmarlo. Paul, siempre el veterano cauteloso, eligió la ruta diplomática.

“Solo tratamos de jugar”, dijo. “Tomar lo que nos da la defensa”.

Fue una noche agotadora para Doncic. Mientras salía de la cancha en el medio tiempo, se dio la vuelta para ladrarle a alguien que lo interrumpió.

“Simplemente estaba diciendo algo imprudente”, dijo Doncic. “Si es algo normal, ni miraría porque no me importa. Pero a veces estás de mal humor y dicen cosas malas. Es normal. Somos personas, hombre. Es normal darse la vuelta.

Antes del Juego 3, Doncic tuvo la oportunidad de planear su propia venganza.

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