El Senado rechaza el esfuerzo para eliminar la disposición del módulo de aterrizaje lunar de la NASA del proyecto de ley de autorización

WASHINGTON — Los senadores votaron abrumadoramente en contra de una moción el 4 de mayo que habría significado un revés en los esfuerzos de la NASA para seleccionar una segunda compañía para desarrollar un módulo de aterrizaje lunar Artemis.

La moción, patrocinada por el senador Bernie Sanders (I-Vt.), habría dado instrucciones a los senadores que participan en un comité de conferencia con la Cámara sobre la Ley de Innovación y Competencia de los Estados Unidos (USICA) para eliminar una sección que autoriza la financiación del Sistema de aterrizaje humano. (HLS) y ordenando a la NASA que apoye al menos a dos empresas. El Senado aprobó el proyecto de ley en junio pasado, pero debe reconciliarlo con un proyecto de ley de la Cámara sin ningún lenguaje de autorización de la NASA.

En breves comentarios en el pleno del Senado durante el debate sobre la moción del 4 de mayo, Sanders argumentó que la disposición era un obsequio para Jeff Bezos, fundador de Blue Origin, uno de los postores en la competencia HLS original ganada por SpaceX en abril de 2021. “Nosotros puede dar $10 mil millones a Jeff Bezos, la segunda persona más rica de este país, quien es el dueño de la compañía espacial Blue Origin”, dijo. “No tiene mucho sentido dar $10 mil millones a la segunda persona más rica de este país”.

El proyecto de ley, estrictamente hablando, no le da $10 mil millones a Bezos. En cambio, la parte del proyecto de ley que Sanders buscaba eliminar $10,032 mil millones autorizados para los años fiscales 2021 a 2025 para llevar a cabo el programa general de HLS, apoyando a “no menos de 2 entidades” en el programa. La financiación tendría que asignarse anualmente, con $ 928 millones ya asignados en el año fiscal 2021 y $ 1,195 mil millones en 2022, principalmente para respaldar el contrato SpaceX HLS.

La NASA solicitó casi $ 1.5 mil millones para HLS en 2023, incluida la financiación que se destinaría a una segunda compañía para comenzar a trabajar en un módulo de aterrizaje lunar Artemis separado. La NASA acaba de comenzar la competencia para otorgar ese segundo premio, y Blue Origin es una de varias compañías que expresan interés en competir. La NASA anticipa seleccionar un ganador a principios de 2023.

Los opositores a la moción enfatizaron la importancia que le dieron a la competencia en el programa HLS. “NASA reconoce que la competencia nos hace mejores. Es por eso que nos pidieron que financiáramos este segundo proveedor para el módulo de aterrizaje lunar”, dijo el Senador Tommy Tuberville (R-Ala.) en el pleno del Senado. La moción de Sanders “sería un mazo para el ingenio estadounidense y el programa Artemis”.

“Se trata de seguridad y se trata de redundancia y se trata de que autoricemos el programa Artemis”, dijo la Senadora Maria Cantwell (D-Wash.), presidenta del Comité de Comercio del Senado.

Sanders no estaba convencido y argumentó que la competencia sería Blue Origin contra SpaceX, propiedad de Elon Musk, actualmente la persona más rica del país. “¿Es ese realmente el tipo de programa espacial que quiere el pueblo estadounidense?” preguntó. “Yo creo que no.”

Sin embargo, Sanders no pudo convencer a la mayoría de sus colegas. Solo 17 senadores, incluido Sanders, votaron a favor de la moción, y 78 votaron en contra. La moción atrajo el apoyo de ambos extremos del espectro político, con Sanders acompañado por la senadora progresista Elizabeth Warren (D-Mass.), pero también por conservadores como los senadores Tom Cotton (R-Ark.), Josh Hawley (R. -Mo.) y Ron Johnson (R-Wis.) Los dos senadores de Florida, Marco Rubio (R) y Rick Scott (R), también votaron a favor de la moción.

Más temprano en el día, Joel Graham, miembro del personal del Comité de Comercio del Senado, dijo en una reunión del Comité Asesor de Transporte Espacial Comercial (COMSTAC) de la Administración Federal de Aviación que una prioridad para el comité era aprobar una versión final de USICA que conserva el proyecto de ley de autorización de la NASA.

Eso incluía, dijo, el lenguaje de autorización de HLS. “Tienes que tener una redundancia diferente. Tienes que tener múltiples enfoques”, dijo. “Tienes que tener un entorno competitivo cuando pases a la fase de servicios más adelante”.

Le dijo a COMSTAC que había encontrado “algunos puntos de conversación bastante engañosos” sobre el lenguaje HLS, sin dar más detalles. “Cuanto más hablo con las oficinas de los miembros” sobre esa sección del proyecto de ley, “lo entienden”.

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