El telescopio Webb necesita alcanzar estos importantes hitos junto a la “primera luz” fundamental

Los astrónomos esperan el día de verano. cuando los cuatro instrumentos del Telescopio Espacial James Webb tomarán sus primeros datos científicos, un momento en proceso de décadas.

El jueves, la NASA y la ESA anunciaron a través de una serie de imágenes de la Gran Nube de Magallanes que los instrumentos del telescopio estaban completamente alineados. Se dirige a una fase de dos meses llamada puesta en marcha del instrumento científico, que incluye un período de evaluación de aproximadamente 20 días para probar cómo el calor del Sol afecta los instrumentos del telescopio.

Una vez que esté en línea, los investigadores de todo el mundo usarán el tiempo en el telescopio para escudriñar planetas fuera de nuestro Sistema Solar y observar las galaxias más lejanas como nunca antes.

Estas imágenes infrarrojas tomadas por el Telescopio James Webb ayudarán a los astrónomos a comprender la Gran Nube de Magallanes (LMC), una galaxia cercana a la Vía Láctea a unos 158.000 años luz de distancia. NASA/STScI

Aquí está el fondo – El telescopio supera las predicciones más optimistas de los ingenieros, según la publicación del blog de la NASA del jueves sobre el estado actual de Webb, escrita por el especialista en comunicaciones de la NASA Thaddeus Cesari.

“Los espejos de Webb ahora están dirigiendo la luz completamente enfocada recolectada desde el espacio hacia abajo en cada instrumento, y cada instrumento está capturando imágenes con éxito con la luz que se les entrega”, escribió Cesari.

Cesari escribió que el tamaño del telescopio establece el límite superior para la “finura de detalle” de los instrumentos.

Una imagen de luz infrarroja de la galaxia de la Vía Láctea. Fue tomada en 2007 por el antiguo observatorio infrarrojo principal de la NASA, el Telescopio Espacial Spitzer.Archivo de Historia Universal/Grupo de Imágenes Universales/Getty Images

Que sigue – El equipo de Webb realizará una prueba de estabilidad térmica para ver cómo las diferentes orientaciones espaciales del observatorio afectan el instrumento de infrarrojo medio (MIRI), el espectrógrafo de infrarrojo cercano (NIRSpec), la cámara de infrarrojo cercano (NIRCam) y el generador de imágenes de infrarrojo cercano y sin ranura de Webb. Espectrógrafo (NIRISS).

Una vez que el telescopio esté en pleno funcionamiento, los instrumentos se tambalearán en su exposición al Sol, lo que afectará la forma en que estudian un objeto distante, desde la calidad de su óptica hasta lo que perciben como el fondo.

“El parasol de cinco capas de Webb mantiene el telescopio y los instrumentos científicos frescos y protegidos… [and] permite a Webb realizar mediciones del universo infrarrojo, lo que requiere un telescopio frío y una óptica de instrumento fría”, escribió Erin Smith, científica adjunta del proyecto del Observatorio Webb, en una actualización de la misión del viernes.

“Sin embargo, cuando Webb apunta a diferentes objetivos alrededor del cielo, el ángulo del Sol en la sombrilla cambia”, agregó Smith.

El equipo de la misión evaluará estos efectos, ordenando al telescopio que apunte a diferentes áreas del cielo para variar la exposición de los instrumentos a la radiación solar. Este proceso durará algo menos de un mes.

Arriba: Webb en la actitud ‘caliente’. Abajo: Webb en la actitud ‘fría’. Aquí, CVZ es la abreviatura de “zona de visualización continua”.NASA/STScI

El primer paso es una “actitud caliente”, cuando el sol ilumina completamente el parasol de Webb. Permanecerá en esta posición durante cinco días mientras el telescopio se estabiliza térmicamente. El equipo realizará mediciones de referencia sobre la estabilidad de puntería del telescopio y evaluará los cambios leves que puedan ocurrir en lo que leen los instrumentos.

Después de eso, el equipo inclinará el ángulo del parasol a una “actitud fría”, con una diferencia de aproximadamente 50 grados, comparando los hallazgos con los encontrados en la otra orientación y calibrando los instrumentos en consecuencia.

Una ilustración del exoplaneta HD 189733 b. Todo sobre la revista Space/Future/Getty Images

Lo que esto significa para el futuro

En el camino hacia la primera luz, el equipo de la misión combinará diferentes configuraciones de los cuatro instrumentos, asegurando que Webb esté listo para realizar observaciones científicas precisas.

El equipo de Webb procederá por tareas, no por instrumentos. Por ejemplo, si un instrumento tiene contratiempos con una de sus funciones, el equipo puede continuar evaluando sus otras capacidades.

Múltiples instrumentos pueden comportarse como coronógrafos, por ejemplo. MIRI y NIRCam se pueden usar para analizar a través de la luz brillante, casi cegadora, de las estrellas para detectar los signos más débiles de oscurecimiento, los indicios de que un exoplaneta puede estar orbitando esa baliza estelar distante.

La primera luz se producirá en algún momento de este verano, alrededor de junio o julio, siempre que la lista de verificación del telescopio se mantenga según lo programado.

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