Imagen de NOAA capta humo y polvo de incendios forestales en curso de colisión

El video es fascinante: mientras tres géiseres de color gris blanquecino brotan hacia el este desde las montañas de Nuevo México, una sábana marrón se derrama desde el norte como un chapoteo en una playa.

Lo que representa es mucho más destructivo.

La imagen, un lapso de tiempo capturado por un satélite de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, muestra dos eventos devastadores que ocurren en el oeste de los Estados Unidos. El primero es un brote de incendios forestales en el norte de Nuevo México que comenzó el mes pasado y se ha intensificado en las últimas dos semanas, alimentado por sequías extremas y fuertes vientos. El segundo es una tormenta de polvo provocada por vientos violentos en Colorado.

Ambos son ejemplos del tipo de desastres naturales que se están volviendo más severos y frecuentes como resultado del cambio climático.

Siete grandes incendios ardían en Nuevo México hasta el martes, según el Observatorio de la Tierra de la NASA. La imagen de satélite muestra cuatro de ellos. El más occidental es el incendio de Cerro Pelado, que cubre alrededor de 27,000 acres cerca del Laboratorio Nacional de Los Álamos. El más al norte es el incendio de Cooks Peak, que cubre alrededor de 59,000 acres cerca de Taos. Justo al sur se encuentran los incendios Calf Canyon y Hermits Peak, que se fusionaron alrededor del 22 de abril en un enorme incendio de 160,000 acres.

La tierra total quemada en la imagen satelital es de aproximadamente 380 millas cuadradas, un área más grande que Indianápolis. El incendio de Hermits Peak/Calf Canyon en particular ha obligado a miles de personas a evacuar sus hogares, incluso en Las Vegas, NM, una ciudad de 13,000 habitantes aproximadamente a una hora al este de Santa Fe.

Los incendios forestales son una parte natural de los ecosistemas de Occidente, pero la actividad humana los ha empeorado mucho. La sequía es un contribuyente importante. Las últimas dos décadas han sido las más secas en 12 siglos en el suroeste de Estados Unidos, en gran parte debido al cambio climático, y no hay indicios de que las condiciones mejoren en el corto plazo.

El otro gran factor es el viento, que está alimentando todos los incendios en el norte de Nuevo México en este momento. De hecho, el incendio de Hermits Peak comenzó como una quema prescrita, es decir, un incendio iniciado intencionalmente, en condiciones controladas, para eliminar la vegetación seca y reducir el riesgo de incendios más grandes e incontrolados, pero los vientos racheados e impredecibles lo sacaron de control.

Los fuertes vientos también fueron responsables del segundo fenómeno visible en la imagen publicada por la NOAA: la tormenta de polvo en Colorado.

“La visibilidad está cayendo a casi cero y las ráfagas de viento alcanzan entre 50 y 60 mph dentro de este polvo que sopla”, dijo el Servicio Meteorológico Nacional en Pueblo, Colorado. dijo en Twitter el viernesadvertencia de condiciones extremadamente peligrosas para los conductores.

Las imágenes satelitales subrayan cuán extensos pueden ser los efectos de tales desastres. Si bien las condiciones de “apagón” estuvieron relativamente localizadas durante la tormenta de polvo, los vientos transportaron las partículas de polvo a través de cientos de millas del sureste de Colorado, el oeste de Kansas y los Panhandles de Oklahoma y Texas.

Las partículas finas degradan la calidad del aire y presentan riesgos para la salud, en particular para las personas con enfermedades pulmonares o cardíacas subyacentes. Eso se aplica tanto al polvo como al humo, el hollín y otros subproductos de los incendios forestales.

El verano pasado, los incendios forestales dieron lugar a advertencias sobre la calidad del aire en casi todo el país y tiñeron el sol de rojo hasta el este de la ciudad de Nueva York. Y los investigadores descubrieron en enero que los niveles peligrosos de humo y ozono estaban aumentando en gran parte del oeste de los Estados Unidos.

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