La NASA ruega que no nos envíe sus meteoritos, entonces, ¿qué debe hacer si encuentra uno?

El bólido reciente que creó un estampido sónico en tres estados de EE. UU. también creó meteoritos, lo que significa que partes de él cayeron al suelo, principalmente en Mississippi. Encontrar una pieza de roca espacial que ha viajado millones de millas y que puede ser tan antigua como el Sistema Solar es ciertamente emocionante, pero si cree que esta es su gran contribución a la ciencia, piénselo de nuevo. La NASA no quiere tus rocas espaciales. Entonces, ¿qué haces con un meteorito si encuentras uno?

Según NASA Meteor Watch en Facebook, ha habido informes confirmados de algunas de estas rocas espaciales recientes encontradas en un área al este de la ciudad de Natchez y a lo largo de la autopista 84 en Mississippi. Sin embargo, también según NASA Meteor Watch, “No somos gente de meteoritos, ya que nuestro objetivo principal es proteger a las naves espaciales y a los astronautas de los meteoritos. Por lo tanto, no podremos identificar ninguna roca extraña que pueda encontrar; no nos envíe fotos de rocas, ya que no responderemos”.

Esto hizo que nos preguntáramos, ¿qué haces o qué debes hacer si encuentras un meteorito? ¿Hay institutos de investigación que estarían interesados? ¿Cómo sabes siquiera si es un meteorito?

¿De quién son los meteoritos cuando aterrizan?

En primer lugar, de acuerdo con la ley de EE. UU., si encuentra un meteorito en su tierra, es de su propiedad. Esto significa que la NASA ha pedido permiso a cualquier cazador de meteoritos en el área antes de pisar la propiedad de las personas en la búsqueda de rocas espaciales. Sin embargo, si se encuentra un meteorito en tierras federales, los funcionarios del gobierno consideran que pertenece al gobierno y, según una interpretación de la “Ley de Antigüedades” de 1906, los meteoritos encontrados en tierras federales en realidad pertenecen a la Institución Smithsonian.

Los parques nacionales y las tierras públicas generalmente prohíben la extracción de rocas (o la mayoría de los elementos naturales), aunque la Oficina de Administración de Tierras generalmente permite que los aficionados recolecten meteoritos, con algunas limitaciones.

Pero, ¿cómo puedes estar seguro de que es un meteorito?

NASA Meteor Watch sugiere que las personas usen la prueba Meteorite o Meteowrong, con el nombre hilarante, diseñada por el Dr. Randy L. Korotev en la Universidad Washington de St Louis, quien también pide que no se le envíen muestras antes de que las personas estén bastante seguras de que tienen un meteorito genuino en sus manos.

En general, hay cuatro señales reveladoras de que tienes un meteorito. Debido a la presencia de metales (aunque en menor cantidad en los meteoritos pétreos), tienden a tener mayor densidad y atraer imanes. También suelen tener una forma irregular y sus superficies, especialmente en los meteoritos pétreos, tienen una costra de fusión. Esto se debe a que los objetos se queman y se derriten mientras viajan a través de la atmósfera terrestre.

No es un meteorito si tiene: cristales de color claro (el cuarzo se encuentra comúnmente en la Tierra pero no en ningún otro lugar del Sistema Solar), burbujas (las rocas volcánicas en la Tierra tienen burbujas, pero las rocas espaciales no) o rayas (si se rasca no debe dejar una raya. Una raya negra o roja sugiere los minerales de hierro magnetita o hematita, que no se encuentran en los meteoritos).

Puede encontrar más información sobre la identificación de meteoritos en esta guía del Museo de Meteoritos de la Universidad de Nuevo México. Sin embargo, un dato curioso es que un meteorito que cae del cielo estará frío al tacto. Quemarse con el aire no es suficiente para calentar todo el objeto, que ha pasado eones en el espacio interplanetario (o tal vez interestelar).

Curiosamente, en el Reino Unido es un juego muy diferente.

En febrero de 2021, un bólido atravesó el cielo británico y tanto los investigadores como los aficionados se apresuraron a buscar posibles meteoritos que pudieran haber aterrizado. Siendo el primer meteorito encontrado en el Reino Unido en 30 años, tuvieron la suerte de encontrar varios fragmentos que el Museo de Historia Natural de Londres se aseguró de recibir para estudiar y exhibir.

El meteorito Winchcombe, como se le llama ahora, resultó ser uno de los tipos de meteoritos más raros. Es un meteorito de condritas carbonáceas (CM), del cual solo hay otras 15 caídas de CM conocidas de los 65,000 meteoritos registrados. También es uno de los 40 meteoritos cuya ubicación de origen en el cinturón de asteroides se conoce. Puede escuchar todo sobre esto aquí en nuestra entrevista con la Dra. Helena Bates del Museo.

Entonces, ¿a quién puedes contactar si encuentras un meteorito?

La colección de meteoritos de UCLA sugiere que las personas que creen que tienen un meteorito se comuniquen con el Servicio Geológico de su estado o con una universidad, colegio o museo de historia natural local, que podría estar interesado en proporcionar una identificación adecuada. También hay firmas privadas que hacen ese tipo de análisis, y algunos lugares las comprarán, aunque si tu roca no es rara, es posible que no obtengas un buen precio por ella.

En realidad, es de mayor interés y valor científico si ves caer el meteorito. En ese caso, debes anotar de dónde viene la bola de fuego y hacia dónde siguió yendo. Si luego encuentra uno, fotografíe el objeto antes de recogerlo y asegúrese de mirar alrededor para ver si hay otros fragmentos. En ese momento, puede ponerse en contacto con los expertos.

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