Por qué el cambio climático hace que sea más difícil combatir el fuego con fuego

Todavía falta más de un mes y medio para el verano, pero enormes incendios forestales ya han consumido paisajes y oscurecido los cielos en Arizona, Nuevo México y Nebraska. Los fuertes vientos lanzaron llamas por el terreno alrededor de Boulder, Colorado, en diciembre y marzo.

En Boulder, las preocupaciones sobre los incendios forestales solían concentrarse en agosto y fines del verano, cuando los rayos pueden encender la madera. “Ahora el enfoque es cada mes”, dijo John Potter, subdirector del departamento de Parques de Montaña y Espacios Abiertos de la ciudad.

A medida que los incendios forestales mortales se convierten en un elemento aterrador de la vida de muchos estadounidenses, una mayor parte del país está adoptando una herramienta antigua para limitar la devastación: quemaduras cuidadosas y controladas que eliminan la vegetación y ayudan a evitar que los incendios forestales se conviertan en catástrofes. Pero en muchos lugares, el clima cambiante está haciendo que las quemas intencionales sean mucho más complicadas de realizar.

El Servicio Forestal de los Estados Unidos usó fuego prescrito en un récord de 1,8 millones de acres de tierra federal el año pasado, y la agencia tiene como objetivo tratar 50 millones de acres adicionales con fuego y raleo mecánico de arbustos durante la próxima década. La ley de infraestructura del presidente Biden asigna $5 mil millones para reducir la flora combustible y combatir los incendios forestales de otras maneras. California, Oregón y otros estados están explorando cambios legales para fomentar más quemas.

Sin embargo, con el calentamiento global causado por el hombre calentando y secando gran parte del país, las temporadas de incendios forestales son cada vez más largas, lo que reduce las ventanas para realizar incendios controlados de manera segura. Los patrones cambiantes de lluvia y viento se suman a las complicaciones para los quemadores. En muchos estados, los esfuerzos para tratar más tierras con fuego también se enfrentan a obstáculos burocráticos y escasez de fondos y personal.

En lo que va de la primavera, las condiciones excepcionalmente secas y ventosas han impedido que el departamento de parques de montaña de Boulder lleve a cabo quemas importantes, dijo Potter. Eso genera mucha preocupación sobre la gravedad de los incendios forestales este verano.

“Crucemos los dedos”, dijo.

Incluso en la Florida húmeda, las condiciones cambiantes están obligando a los administradores de tierras a ser creativos sobre cuándo se queman, dijo J. Morgan Varner, director de investigación de incendios en Tall Timbers Research Station y Land Conservancy en Tallahassee. Las fuertes lluvias descarrilaron los planes en marzo, que suele ser la mejor temporada de incendios en el estado. “Estamos lidiando con un clima realmente dinámico que dificulta la planificación”, dijo el Dr. Varner.

Durante gran parte del siglo pasado, el enfoque de Estados Unidos hacia los incendios fue apagar todos y cada uno de ellos. Una serie de incendios devastadores en 1910 endureció la creencia del gobierno de que el fuego era el enemigo. Las prácticas indígenas de gestión de la tierra fueron descartadas como pseudociencia; la quema intencional se consideraba como el comportamiento de los pirómanos y malhechores de los bosques.

Pero los feroces infiernos de los últimos años han llamado la atención sobre la necesidad de una mejor manera. Los científicos ahora creen que el enfoque prolongado en la supresión de incendios dejó los bosques de la nación superpoblados y cubiertos de maleza, una de las razones por las que los incendios forestales actuales son tan destructivos.

Entre 2005 y 2019, grandes incendios en el oeste y las Grandes Llanuras quemaron casi cuatro veces más área total cada año y ocurrieron con casi el doble de frecuencia, en comparación con las últimas dos décadas del siglo XX, encontró un estudio reciente. Desde 1979, casi todas las partes del mundo donde los incendios forestales son un problema han experimentado un calor y una sequedad más extremos, según ha demostrado otra investigación reciente.

En California, la temporada de lluvias invernales es cada vez más corta pero más intensa, dicen los científicos. Esto le da al césped y a la maleza más tiempo para secarse y volverse inflamables en el otoño, al mismo tiempo que les proporciona abundante agua para crecer en la primavera siguiente, un doble golpe para el riesgo de incendios forestales.

“No creo que la gente se dé cuenta de que en realidad estamos en un punto en el que, algunos de estos incendios, no podemos apagarlos”, dijo Lenya N. Quinn-Davidson, asesora contra incendios de la Extensión Cooperativa de la Universidad de California y directora. del Consejo de Incendios Prescritos del Norte de California. “Realmente necesitamos pensar de diferentes maneras sobre cómo hacemos las cosas”.

Los cambios están en marcha en algunos estados. California aprobó una ley el año pasado que libera a los administradores de tierras de los costos de extinción de incendios en el improbable caso de que una quema prescrita correctamente planificada salga mal. Oregon está buscando hacer algo similar. La legislatura de California está considerando crear un fondo de $20 millones que compensaría a los propietarios de viviendas por las pérdidas causadas por las quemas prescritas.

Oregón en 2019 cambió sus reglas de calidad del aire para permitir que se lleven a cabo más incendios prescritos cerca de pueblos y comunidades. Potter dijo que el departamento de parques de montaña de Boulder estaba explorando si necesitaba trabajar con los funcionarios de Colorado para volver a examinar las restricciones de calidad del aire. La compensación, por supuesto, podría ser más humo que asfixia los pulmones de los residentes.

“A veces todavía existe esa falta de comprensión de que un poco de humo en este momento puede salvarnos de mucho humo más adelante”, dijo Jessica E. Halofsky, directora del Centro Climático del Noroeste del Servicio Forestal en Olympia, Washington.

Solo una pequeña parte de las quemas prescritas se salen de control y causan lesiones o daños en los hogares. Pero cuando lo hacen, pueden dejar una desconfianza duradera.

En el condado de Bastrop, Texas, fuertes ráfagas convirtieron una quema prescrita en enero en un incendio que tardó casi una semana en contenerse. Una investigación independiente descubrió más tarde que, si bien las condiciones ese día técnicamente cumplían con los estándares para una quema segura, el estado no había tenido suficiente personal en el lugar ni una excavadora para contingencias.

El incidente avivó los recuerdos de un incendio forestal que arrasó la misma área en 2011, destruyó 1600 casas y mató a varias personas.

“La gente que todavía está aquí desde 2011, siempre está nerviosa”, dijo Roxanne Hernandez, residente del condado de Bastrop. Después del incendio de 2011, la Sra. Hernández completó un programa de capacitación en quemas prescritas y comenzó a realizar quemas en su rancho de 53 acres. Pero para otros residentes, dijo, “se trata de volver a Smokey the Bear: ‘¡Apágalo!’ Y esa no es la respuesta”.

Las cuadrillas y los administradores capacitados en incendios prescritos son escasos en muchos lugares, dicen los silvicultores. Muchas de las mismas personas también son llamadas a ayudar a extinguir los incendios forestales.

“A medida que las temporadas de incendios forestales se hacen más largas, esas personas se van por más tiempo”, dijo Dan Porter, director del programa forestal en California en The Nature Conservancy, una organización ambiental sin fines de lucro. “Cuando regresan, podemos decir: ‘Oye, ¿te gustaría ir a hacer una quema prescrita?’ Bueno, han estado cortando líneas durante cuatro meses y respirando humo durante cuatro meses. Necesitan ir a ver a su familia y tomar un descanso”.

La Sra. Quinn-Davidson de la Extensión Cooperativa de la Universidad de California ha organizado cursos como parte de un nuevo programa para capacitar a más personas para que lideren las quemas prescritas en sus comunidades. Pero con tantos de los catastróficos incendios forestales de California que tienen lugar en tierras federales, solo cambios más grandes en las políticas y proyectos de incendios prescritos a gran escala pueden detener un mayor daño al paisaje en general, dijo.

El verano pasado, el jefe del Servicio Forestal, Randy Moore, restringió el uso de quemas prescritas en las tierras de la agencia para asegurarse de que los recursos estuvieran disponibles para combatir los incendios forestales. También ordenó una pausa en permitir que ardieran los incendios en el campo si brindaban beneficios ecológicos y no amenazaban los hogares o la infraestructura.

La interrupción fue temporal, pero fue suficiente para que algunos ecologistas temieran que la reciente defensa del fuego por parte de los funcionarios aún pudiera revertirse. Si el objetivo es devolver la tierra a un estado ecológico más antiguo, uno en el que los frecuentes incendios naturales mantuvieran los bosques vibrantes y resistentes, entonces la escala de la tarea es asombrosa.

California tiene como objetivo usar fuego prescrito en 300,000 acres de tierra anualmente para 2025. Mucho más del estado se quemó cada año en los siglos pasados, antes de que los asentamientos modernos intensivos transformaran el paisaje, estimaron los científicos. El humo y la neblina ensuciaron los cielos durante gran parte del verano y el otoño.

Puede que no sea práctico o deseable volver a ese mundo en su totalidad. Aún así, a medida que más actividad humana se extienda a lo que alguna vez fue un desierto, las sociedades tendrán que aprender a aceptar el fuego de una forma u otra, dijo Heath D. Starns, investigador de incendios en la Universidad Texas A&M y presidente de Prescribed Burn Alliance of Texas.

“Es un proceso que realmente necesita ocurrir, ecológicamente”, dijo el Dr. Starns. “Y nuestra mejor opción es vivir con eso, pero determinar cuándo, dónde y en qué condiciones ocurren los incendios”.

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