RBA se vuelve halcón. Justo a tiempo para las elecciones

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El aumento de la inflación ha puesto al Banco de la Reserva de Australia precisamente donde los legisladores no querían estar: elevando las tasas de interés en medio de una campaña electoral nacional.

Una economía al rojo vivo forzó la mano del banco central que durante mucho tiempo ha sido descrito como una de las pocas palomas monetarias que quedan en el planeta. El RBA elevó su tasa de referencia en un cuarto de punto al 0,35% el martes, más de lo previsto, y dijo que las subidas adicionales son casi seguras. El dólar australiano se recuperó y los rendimientos de los bonos se dispararon. Un país que antes de la pandemia parecía desafiar la gravedad al durar décadas sin una recesión ahora se encuentra sujeto a aumentos de tasas, y los riesgos concomitantes de una nueva desaceleración, junto con casi todas las economías avanzadas. Se proyecta que la Reserva Federal esta semana se vuelva más agresiva contra la inflación con un aumento de medio punto en su tasa principal.

Ha sido un artículo de fe en el distrito financiero de Sydney que el RBA se esfuerza por evitar enredarse en la política electoral. Y hasta hace unas semanas, la mayoría de los economistas predijeron con confianza que el gobernador Philip Lowe esperaría hasta que se emitieran los votos en las elecciones del 21 de mayo. Ese cálculo cambió drásticamente cuando las cifras publicadas la semana pasada mostraron que el ritmo de aumento de precios había superado el objetivo del banco del 2-3%. Si bien el RBA establece las tasas independientemente de Canberra, la falta de acción corre el riesgo de ser vista como política, una caracterización que es anatema para los jefes monetarios de todo el mundo.

No es que ningún candidato le agradezca al RBA. El opositor Partido Laborista pondrá a la coalición de centro-derecha del primer ministro Scott Morrison a la defensiva ante hipotecas más costosas. Sin embargo, el laborismo sabe que si gana en tres semanas, su luna de miel puede verse arruinada por múltiples aumentos de tasas y una inflación obstinadamente alta. Morrison puso la gestión económica en el centro de su defensa contra los laboristas. El primer ministro puede hacer girar la subida de tipos como una validación de la fortaleza de la recuperación. Pero el sobrecalentamiento, implícito en el movimiento del RBA, lo deja vulnerable. Morrison debería haber tenido cuidado con lo que deseaba.

Por su parte, parece que el RBA ha juzgado mal tanto la velocidad de la economía como el potencial de que la inflación se recupere rápidamente. Solo este año el banco admitió que un aumento en 2022 era plausible. Lowe había estado diciendo durante gran parte del año pasado que es posible que no sea necesario aumentar las tasas hasta tal vez hasta 2024. En retrospectiva, con los costos de endeudamiento aumentando tanto en las economías avanzadas como en desarrollo, ese cronograma parece ridículo. Pocas personas de Down Under estaban cubiertas de gloria el martes.

¿Qué estaba pensando el RBA? En sus errores, y las explicaciones de ellos, el banco central está bien dentro de la corriente principal mundial. Molesto por años de inflación por debajo del objetivo, Lowe se había vuelto escéptico ante los pronósticos de que una espiral inflacionaria acechaba detrás de cada buena cifra de crecimiento. Quería estar en el negocio de basar la política en los resultados de la inflación, no solo en las proyecciones. La recompensa potencial fue reducir el desempleo a niveles no vistos en generaciones. Esta era la oportunidad histórica que se presentaba.

Esta vez, sin embargo, la inflación se hizo fuerte. El rápido repunte de la recesión inducida por la pandemia, la ayuda monetaria masiva durante la recesión y las limitaciones posteriores de la cadena de suministro demostraron que los que se preocupaban tenían razón. Al igual que los bancos centrales en todas partes, es probable que el RBA se apresure a llegar a neutral, un área vagamente definida que ni estimula ni obstaculiza la economía. Si Lowe tiene que ir más allá y limitar la economía, probablemente lo hará. Las nuevas previsiones oficiales muestran que la inflación subyacente sube hasta el 4,75 % este año, muy por encima del objetivo. “La Junta se compromete a hacer lo que sea necesario para garantizar que la inflación en Australia vuelva al objetivo con el tiempo”, dijo Lowe en un comunicado. “Esto requerirá un aumento adicional en las tasas de interés durante el próximo período”.

Esta decisión es una para las edades. El RBA no solo está saliendo de cero y lo está haciendo durante una contienda electoral, sino que el banco logró engañar incluso a los meteorólogos que propusieron un movimiento hoy. Ese campo predijo en gran medida un movimiento del 0,15%, con un paso más grande por venir en junio. Las personas que pensaron que los funcionarios esperarían arraigaron hasta 50 puntos básicos en junio.

Lowe corre el riesgo de no complacer a nadie. Eso hace que el paso no sea menos vital. Con ambos lados del pasillo político prometiendo una revisión del banco central, la vida se volverá aún más interesante para el RBA.

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Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

Daniel Moss es un columnista de Bloomberg Opinion que cubre las economías asiáticas. Anteriormente, fue editor ejecutivo de Bloomberg News para economía global y lideró equipos en Asia, Europa y América del Norte.

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