Rocket Lab lanza smallsats, atrapa pero deja caer el refuerzo

WASHINGTON — Rocket Lab declaró el éxito en su esfuerzo por capturar un propulsor Electron en el aire después del lanzamiento el 2 de mayo, a pesar de que el helicóptero tuvo que liberar el propulsor momentos después.

El cohete Electron despegó del Complejo de Lanzamiento 1 de la compañía en Nueva Zelanda a las 6:49 p. m., hora del este, después de una breve pausa en la cuenta regresiva. El ascenso del cohete se realizó según lo planeado, con la etapa inicial, con una carga útil de 34 satélites pequeños, alcanzando la órbita unos 10 minutos después.

En esta misión, apodada “Allí y de regreso” por Rocket Lab, la atención estaba en la primera etapa del cohete. Después de tres lanzamientos anteriores en los que el escenario descendía bajo un paracaídas para caer al océano y ser recuperado por un barco, la compañía planeó capturar el escenario en el aire usando un helicóptero. Un gancho que descendía del helicóptero agarraría el paracaídas, que luego devolvería el escenario a tierra o lo depositaría en un barco sin exponerlo al agua salada.

La compañía anunció la captura en el aire como el paso final en sus esfuerzos por reutilizar el escenario. Una recuperación exitosa en el aire podría permitir a la compañía volar el escenario nuevamente más adelante este año, lo que le permitiría aumentar su tasa de vuelo sin fabricar más propulsores.

Unos 15 minutos después del lanzamiento, el propulsor descendente apareció a la vista del helicóptero Sikorsky S-92 de Rocket Lab. El video del helicóptero parecía mostrar al gancho agarrando el paracaídas ante los aplausos del control de la misión. Momentos después, sin embargo, hubo gemidos y la transmisión por Internet se cortó, lo que sugiere que tal vez el helicóptero perdió el refuerzo.

Más de media hora después, Rocket Lab confirmó que el helicóptero había agarrado, pero luego soltado, el propulsor. “Después de la captura, el piloto del helicóptero notó características de carga diferentes a las que hemos experimentado en las pruebas”, dijo la portavoz de la compañía, Murielle Baker, en la transmisión por Internet. “A su discreción, el piloto descargó la etapa para un amerizaje exitoso” para que un bote lo recuperara, como en los tres intentos de recuperación anteriores.

A pesar del lanzamiento, calificó la captura como “un paso monumental en nuestro programa para hacer de Electron un vehículo de lanzamiento reutilizable”. No estaba claro cuándo Rocket Lab intentaría la próxima vez una recuperación de refuerzo en el aire.

Si bien el intento de captura del propulsor captó la atención para el lanzamiento, el objetivo principal de la misión era colocar 34 satélites pequeños en una órbita sincrónica solar a una altitud de 520 kilómetros, que la etapa de lanzamiento completó una hora después del despegue. En esta misión de viaje compartido dedicada, 24 de los satélites eran satélites Spacebee de Swarm Technologies, la compañía propiedad de SpaceX que opera una constelación de servicios de internet de las cosas, en un lanzamiento organizado por Spaceflight.

También en el lanzamiento se encontraban tres prototipos de satélites construidos por E-Space, una startup establecida por el fundador de OneWeb, Greg Wyler, que probará tecnologías para una futura constelación de banda ancha. Alba Orbital voló cuatro pequeños satélites para sí misma y varios clientes.

Unseenlabs disponía de su satélite BRO-6 para localización de señales de radiofrecuencia. Aurora Propulsion Technologies lanzó su nave espacial AuroraSat-1 para probar tecnologías de eliminación de escombros. Una startup de Nueva Zelanda, Astrix Astronautics, incluyó una carga útil de demostración de tecnología llamada Copia que permanecerá unida al escenario de lanzamiento.

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